Лодки типа байдарка (каяк) отличаются лёгкостью, манёвренностью, способностью быстро и бесшумно передвигаться по мелководью. 
Как утверждают археологи байдарке 4500 лет. А для охоты, речных и морских набегов наверное ее использовали ещё раньше. Особенно распространён этот вид водного транспорта, охоты и войны был у индейцев и чукчей . 

Вторая Мировая Война породила много различных технических усовершенствований, не осталась в стороне и байдарка. 
Первым предложил использовать байдарку в военных целях 
британский лейтенант из корпуса королевских стрелков Роджер Куртни, известный ещё как «Джамбо» . Этот заядлый спортсмен-байдарочник и стрелок-охотник до войны путешествовал по Нилу, Африке и вместе с женой (медовый месяц в 1938 году) по Дунаю. И все походы он совершал на байдарке. 
«Джамбо», призванный в 1940 году, в учебный центр (батальон, численностью около 500 человек) коммандос, в Шотландии, предложил использовать байдарку в разведывательно-диверсионных целях. 
Но над этой идеей посмеялись и отвергли. 

Тогда Куртни решил доказать свою идею на деле. Пройдя на байдарке по реке Клайд, «Джамбо» проник незамеченным на борт десантного судна «Гленжил», стоящего на якорной стоянке. При этом Куртни написал свои инициалы на двери каюты капитана корабля и украл брезент с пушки, расположенной на палубе. 
Возвратившись тем же путём, на байдарке, он представил эти вещественные доказательства группе высших офицеров Королевского Военно-Морского Флота. После этого «Джамбо» был повышен в звании до капитана и получил «добро» на байдарочную разведку. 
Созданная команда из 12 человек ознаменовала рождение SBS Великобритании (Специальной Лодочной Службы).

В начале 1941 года 8-я , 7-я и 11-я бригады коммандос (группа «лэйфорс») прибыли в Египет с целью захвата острова Родос , но эту операцию отменили. 
Однако отряду Куртни удалось удачно проникнуть на побережье острова с целью разведки зоны высадки и вернуться обратно на подводную лодку - нужно отметить, что подразделение прикрепили к 1-й флотилии подводных лодок.

Первый, удачный диверсионный рейд был проведён в июне 1941 года - гребцы высадились на побережье Сицилии и взорвали железнодорожный туннель, после чего они подгребли к ожидающей их подводной лодке «Желание» и вернулись без потерь. 
За этим последовало ещё несколько разведывательно-диверсионных рейдов на Средиземноморье , целью которых были в основном диверсии на железной дороге и доставка агентуры на берег и обратно. 
При помощи SBS так-же была удачно проведена операция по эвакуации 200 австралийских солдат с острова Крита, которые были вывезены на трёх подводных лодках.


За удачное выполнение заданий Куртни получил звание майора. 

Оборудование и снаряжение бойцов отряда тогда было примитивным, не было специальных раций, для передачи условных сигналов применяли фонарики, не было специального стрелкового оружия (на вооружении были армейские пистолеты и автоматы Томпсона ) . 
Но к концу 1941 года отряд SBS уже состоял из 60 бойцов, пополненных в основном за счет сил SAS (Cпециальная Авиадесантная Служба).

Первый отряд SBS вошёл в состав SAS , участвовал в совместных рейдах. 
В это же время Куртни был отозван в Британию, чтобы создать 2-й отряд SBS который получил впоследствии название "Отряд 101". 
Все бойцы проходили 17 недельную боевую подготовку, в том числе и воздушно-десантную. Бойцы отряда носили зелёные береты и имели нарукавную нашивку с надписью COMMANDO SBS . 
На вооружение SBS стали поступать моторные лодки и ныряющие байдарки типа «Спящая Красавица», однако большого успеха Куртни в их применении не достиг. 

Новый отряд отличился перед высадкой сил союзников в Алжире, в ноябре 1942 года, высадив на побережье небольшой отряд под командованием капитана Годфрэя Куртни (брата Джамбо), доставившего американского генерала Марк Кларка на секретные переговоры с французским командованием. Через 2 дня генерал и его штабные офицеры были доставлены отрядом SBS обратно . 
Во время высадки союзников в Алжире (операция "Торч") отряды SBS в основном вели разведку побережья и зон высадки десанта во взаимодействии с Гидрографической Службой Королевского Флота. 
Меньше успеха имела попытка торпедировать корабли в порту Омана. Ручные мини-торпеды были разработаны и приспособлены для пуска с байдарок, но впоследствии были признаны негодными к использованию из-за того, что имели склонность отклоняться от цели при малейшем волнении на море или даже преждевременно взрывались. 

В дальнейшем этот отряд SBS получил название «Группа Z». Группа участвовала в рейдах на Италию и принимала участие в высадке десанта в Салерно. 
Затем группа была переброшена в Цейлон, откуда совместно с Австралийскими и Новозеландскими Силами Специального Назначения (получила название группа Х) действовала против японцев. 
Действия SBS на Тихом Океане нанесли японцам существенный урон. Так, во время одного из рейдов на Сингапуре , было повреждено 3 японских крейсера , но к сожалению все участники (отряд Z) рейда погибли. 

Одной из самых скандальных и дерзких операций, проведённых силами SBS, добровольцами коммандос и SOE (разведка), объединённых в SSRF (Отделение Мелкомасштабных Рейдовых Операций), является захват и угон в нейтральном африкано-испанском порту острова Биоко немецкого танкера и итальянского транспортного судна. 
Операция вошла в историю под названием «Postmaster» (директор почты). Эта операция долгое время была засекречена даже от командования британского флота, так как вызвала гнев и протесты нейтральной испанской стороны.

Самым знаменитым, вошедшим в историю рейдом, является «рейд на скорлупках». 
Ему посвящено несколько книг, документальных фильмов и даже художественный фильм "Герои Коклшелл" 
Рейд был проведён силами RMBPD (Патрульно-Лодочное Отделение Морской Пехоты, созданное в июле 1942 года). 
Это подразделение имело на вооружении трофейные итальянские катера с взрывными зарядами, гидроплан с 500-фунтовым взрывным зарядом (не применялся из-за принципа «камикадзе»). Имелись в арсенале и ныряющие, снабжённые аккумуляторными электродвигателями, каноэ-байдарки "Sleeping Beauties" (спящая красавица) с примитивными дыхательными аппаратами и специальными гидрокостюмами.
Но славу подразделению принёс рейд на классических байдарках типа Cockle Mk-II (откуда и название книг и фильмов) 

По плану операции «Франктон» пять экипажей двухместных байдарок, будучи высажены с борта подводной лодки в Бискайском заливе, достигнув побережья, должны были пройти более 75 морских миль (около 120 км) вверх по течению реки Жиронди и заминировать магнитными минами немецкие корабли в порту Бордо. 
Однако из пяти экипажей только два в ночь с 11 на 12 декабря 1942 года достигли цели и заминировали четыре вражеских корабля. 
И только двоим из десяти коммандос, майору "Блонди" Хаслеру и рядовому морской пехоты Билли Спарксу, удалось пробраться через оккупированную Францию, франкистскую Испанию в британский Гибралтар. Все остальные участники рейда были уничтожены или пленены , а затем казнены немцами. В результате операции 1 корабль был потоплен, а 3 других сильно повреждены. 

Об успешных диверсионных операциях с использованием «Спящих красавиц» мало известно, так как они были трудно управляемы и часто выходили из строя. 
Одна из таких байдарок находится в Морском Музее города Осло - эту байдарку захватили немцы при неудачной высадке на берег Норвегии агентов сопротивления. Байдарку обнаружил пастух и рассказал об этом местным властям , а те - немцам. 
SBS участвовало в войне по всему миру, особенно проявив себя в разведывательных рейдах перед высадкой десанта в Нормандии. 

После Второй Мировой Войны SBS активно применяло байдарки в Корее. Специалисты SBS участвовали в создании и консультировании US NAVY SEALS (спецподразделение американских боевых пловцов-«тюленей»), так же создали Иранский отряд боевых пловцов (при шахе Ирана), который существует и сейчас. 

В последний раз в боевых условиях байдарки использовались разведкой морской пехоты США, перед высадкой десанта в Сомали.